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开普勒任务即将来到尾声

生活频道       发布者:张加二        时间:03月31日 00:10       

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彷佛是没几天前,小编才在写着开普勒(Kepler)探测器升空的新闻,想不到一晃眼就九年过去了。Kepler 是第一个没有针对性的系外行星搜索仪器,只是把感光器对准了某片太空,并且记录在视野中有多少星体有行星环绕,这总数最终来到了三千颗之谱

因为不像之前的任务是针对太阳系的邻居,开普勒的数据更能反映出宇宙中行星的频率,而这结果意味着太阳系在这方面也是相当平凡,绝大部份的恒星系都拥有数个行星。不过因为观测时长的限制,Kepler 只看得到短周期的行星,如果把我们自己的太阳系换去开普勒的观察范围的话,当中就有许多行星是 Kepler 发现不了的,所以太空中的行星数恐怕还要比想像中多更多呢。

开普勒的主要任务在 2013 年因为维持探测器指向的陀螺仪故障而结束,但虽然无法再固定指向同一片天空,科学家们还是很聪明地利用了开普勒自身的形状和太阳风,让开普勒保持着相对稳定的姿态,指向垂直于黄道面的方向。这为开普勒带来了新生命,新的「K2」任务又继续进行了 6 年之久,并陆续有了更多的新发现,但到了今天开普勒已经实在没有燃料来维持轨道。问题是,探测器上没有「油表」这种东西,因此科学家面临着继续让它收集资料,但可能无法将资料传回地球;又或是提早结束观测,确保资料的难题。无论最后的结论是何时收尾,这都是开普勒的最后一轮资料,之后它就只能孤单地漂在太空中了。

幸好的是,接替开普勒的下一个任务 TESS 已经定好在 4 月 16 日升空。虽然两者的观测方式不一样(TESS 将会把全天球在 300 光年内所有的星体,共 20 万颗全部扫一遍),但对于寻找系外行星的努力来说,确是开普勒极佳的接班人呢。

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